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はやぶさ2、人工クレーターを撮影 作製は世界初

宇宙航空研究開発機構(JAXA)は25日、探査機「はやぶさ2」が小惑星「りゅうぐう」につくったクレーター(くぼ地)を発見し、撮影に成功したと発表した。金属弾をぶつけた場所が直径10メートル以上にわたってくぼんでいた。探査機が小惑星に人工のクレーターを作るのは世界初の快挙。5月下旬以降、クレーター付近への着地を試みる。太陽系が誕生した46億年前の痕跡が残るとされる地中の岩石などの採取を目指す。

JAXAはクレーター付近に着陸し、地中にあった物質の採取も検討するが、地形が険しすぎる場合は断念する。上空からの観測だけでも、地表と地中の物質にどのような違いがあるのかなど貴重な情報が得られる。

小天体の地中を調べる試みは世界でも珍しい。米航空宇宙局(NASA)の探査機「ディープインパクト」は05年に彗星(すいせい)に観測機器を衝突させ、飛び散った物質を観測したが、着陸や採取はしていない。「米国版はやぶさ」とも呼ばれる小惑星探査機「オシリス・レックス」にはクレーターをつくる計画はない。